Les souches HSBC atteignent leur point de rupture

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En tant qu’expression financière de la mondialisation, la Hongkong and Shanghai Banking Corporation a une longue histoire qui remonte à sa fondation par un Écossais en 1865. Et il y a à peine sept ans, le cœur de son modèle – le financement des activités commerciales de la Chine avec le monde – avait l’air plus intelligent que jamais.

Vous souvenez-vous de la charrue à Cadsden ? C’est le pub où le Premier ministre britannique de l’époque, David Cameron, a soupé avec Xi Jinping, quelques jours après que le Premier ministre chinois eut déclaré aux parlementaires britanniques que le Royaume-Uni et la Chine avaient formé une « communauté interdépendante d’intérêts liés ».

Aujourd’hui cependant, ces intérêts se dissocient rapidement. Le président Xi devient de plus en plus autoritaire chez lui et hostile à l’ouest. Et le modèle économique de HSBC est complètement déséquilibré dans un monde généralement fracturé. Les tensions entre Hong Kong et Londres – les bases jumelles de HSBC – sont particulièrement vives.

La semaine dernière, une querelle entre HSBC et son principal actionnaire, le groupe d’assurance chinois Ping An, s’est répandue dans l’arène publique après que Michael Huang, président de l’unité de gestion d’actifs de l’assureur, a déclaré au Financial Times que la banque devrait se dissoudre et être « beaucoup plus agressif » dans sa réduction des coûts.

Selon des proches de la banque, l’extraordinaire poussière qui se prépare en privé depuis plusieurs années a été révélée pour la première fois au printemps lorsqu’il est apparu que Ping An avait dit à la direction de HSBC qu’ils devraient poursuivre leur rupture. HSBC est resté largement inactif entre-temps, alimentant la frustration croissante de Ping An.

« Le modèle financier mondial qui dominait et façonnait autrefois l’industrie financière mondiale au siècle dernier n’est plus compétitif », a déclaré Huang au Financial Times. «Se contenter de céder quelques petits marchés ou entreprises» ne suffirait pas à relever les défis. Il a exhorté la banque à « adopter une attitude ouverte en étudiant attentivement et prudemment les suggestions pertinentes ». [ . . .] plutôt que d’essayer simplement de les contourner et de les rejeter ». Aie.

Alors pourquoi le déchaînement ? Cela reflète en partie l’irritation suscitée par les performances relativement faibles de HSBC et sa lenteur perçue à y remédier. Il est depuis longtemps un fait incontournable que la rentabilité du groupe en dehors de Hong Kong, de la grande Chine et de l’Asie au sens large est un frein. La région génère près de 70 % des bénéfices du groupe.

Le point de basculement dans la relation entre HSBC et son principal actionnaire a été la cessation des paiements de dividendes en 2020, lorsque les régulateurs britanniques ont interdit aux banques de procéder à des distributions aux actionnaires, compte tenu des craintes concernant l’impact de la pandémie de Covid sur le secteur financier.

Ping An elle-même, avec une participation de près de 9% dans HSBC, devrait normalement s’attendre à générer près de 1 milliard de dollars par an grâce au versement de dividendes de la banque. Mais la banque a également aliéné des pans entiers de ses clients à Hong Kong, dont beaucoup sont de petits investisseurs qui comptent sur les dividendes de la banque pour leur revenu de retraite. L’idée que le régulateur d’une ancienne puissance coloniale aurait dû dicter une telle politique était un anathème dans la région.

À tout ce qui précède s’ajoutent les tensions géopolitiques. Un point d’éclair clé pour Pékin s’est produit en 2018, lorsque la banque a fourni des informations aux procureurs américains sur le directeur financier de Huawei, Meng Wanzhou, qui a été arrêté en 2018. Les politiciens britanniques et américains, à l’inverse, ont été très critiques à l’égard des dirigeants de HSBC qui ont exprimé leur soutien à Hong. La loi controversée de Kong sur la sécurité nationale. Et puis il y a le rôle central de Ping An lui-même. Ses racines dans les années 1980 résident dans des entreprises publiques et son principal investisseur est aujourd’hui la famille Chearavanont, qui a longtemps été proche du parti communiste chinois.

Où va HSBC à partir d’ici ? La banque commence sagement à se préparer pour la prochaine génération de dirigeants. Mais la nomination surprise d’un nouveau directeur financier basé à Londres dans le cadre de la planification de la succession du directeur général a irrité Ping An, qui a fait pression pour que plus de cadres supérieurs déménagent à Hong Kong.

Le rythme des réductions de coûts et des cessions d’unités qui ne cadrent pas bien avec la franchise asiatique (le Canada est actuellement sur le bloc) a été lent. Une étape évidente serait de scinder les activités britanniques déjà cantonnées du groupe. Ping An estime que libérer l’entreprise asiatique des chaînes du reste du monde pourrait augmenter la valeur de HSBC d’un quart et libérer 8 milliards de dollars de capital, car les régulateurs auraient besoin de moins de tampons car il ne serait plus « globalement systémique ». Il est temps pour HSBC d’accepter la conclusion inconfortable de son principal actionnaire : ses jours en tant qu’incarnation bancaire de la mondialisation sont révolus.

patrick.jenkins@ft.com

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